À la découverte de la vallée de l’Okanagan

Par: Jim Byers

Un spa de cryothérapie où la température descend à -110 °C. Un domaine vinicole exploité par un cowboy hirsute. Et des collines aux arômes de pin, dominant des lacs aux eaux bleu profond.

La vallée de l’Okanagan, qui s’étend le long d’un collier de lacs entre Vernon et la frontière américaine, en passant par Kelowna et Penticton, offre à la fois des paysages à couper le souffle, des pommes et des pêches bien mûres, dans des arbres parfaitement alignés, et une multitude de parcours de golf de grande qualité.

Il y a longtemps que la région est considérée comme l’une des plus fertiles du Canada. Mais c’est seulement depuis 15 ou 20 ans qu’on commence à en parler comme d’une région vinicole de premier ordre. On y trouve un vaste éventail de produits : des pinots gris vifs, des syrahs aux notes fumées et poivrées de même que plusieurs mousseux tout en fraîcheur.

Personnage haut en couleur, Bruce Fuller est aux commandes du domaine Rustico, à Oliver. Ici, rien de prétentieux : juste des vins corsés et aromatiques, typiques de la Colombie-Britannique.


Avec des salopettes qui battent au vent sur la corde à linge et deux ânes de Sicile (Nooner et George) pour vous accueillir, le domaine Rustico, à Oliver, ressemble à un campement abandonné de l’époque de la ruée vers l’or. À votre arrivée, le propriétaire Bruce Fuller sera probablement derrière le comptoir de la modeste salle de dégustation, laquelle est décorée de chapeaux de cowboy, de crânes de bœuf et de faux prix récompensant le domaine en tant que « lieu de dégustation le plus divertissant de la vallée ». Type aux joues roses et à la chevelure argentée et ébouriffée, Bruce arbore une moustache et une barbe qui semblent tout droit sorties du XIXe siècle. Il donne des noms comiques à ses vins, tels que Farmer’s Daughter (la fille du fermier) et, pour un assemblage de trois cépages, Threesome (le ménage à trois).

Le domaine Covert Farms propose un cadre un peu plus raffiné. Montez à bord d’un rutilant pick-up Dodge 1952 rouge remis à neuf pour une visite au cours de laquelle on vous expliquera les techniques de viticulture et d’agriculture biologiques du domaine. En saison, cueillez des petits fruits ou des légumes pendant la visite guidée, l’une des expériences distinctives de la Commission canadienne du tourisme. Vous aurez peut-être même droit à un tête-à-tête avec les adorables vaches Highland de l’endroit, dont Laverne et Shirley.

Quelques Highland bien poilues logent au domaine Covert Farms, dans la vallée de l’Okanagan. Les enfants tomberont sous le charme à coup sûr!


Situé sur les flancs d’une colline tout près du lac Okanagan, Mission Hill est l’un des vignobles les plus impressionnants de la région. À l’extraordinaire restaurant Terrace, vous vous délecterez d’une cuisine fraîche aux ingrédients locaux tout en contemplant les rangs de vigne qui descendent vers le lac. Le magazine Travel + Leisure l’a d’ailleurs classé parmi les cinq meilleurs restaurants de vignoble du monde. Ce n’est pas rien! La série de concerts estivaux du domaine attire des artistes de renom, tels que Chris Botti, The Wallflowers et Martina McBride, tous au programme cet été. On peut même y admirer une vaste tapisserie du prodige suisse Marc Chagall.

Les paysages qui s’offrent à la vue sont exceptionnels au restaurant Terrace du domaine Mission Hill, dans l’ouest de Kelowna. Et les plats le sont tout autant!


Pour sa part, le domaine Road 13 produit des vins hors du commun, qu’il vous propose de découvrir dans une pittoresque salle de dégustation à l’intérieur d’un château à flanc de colline. On se croirait dans la vallée de la Loire!

La vue est encore plus spectaculaire au Miradoro, le charmant restaurant du domaine Tinhorn Creek. S’ils sont offerts quand vous y êtes, essayez le wapiti aux bleuets et au chou rouge et, pour dessert, la crema au citron.

C’est aussi dans la vallée de l’Okanagan que l’on trouve l’un des spas les plus insolites du monde. Le Sparkling Hill Resort vous propose un traitement de cryothérapie, au cours duquel la température dégringole jusqu’à un cinglant -110 °C! Ce traitement, qui est censé stimuler le système immunitaire et l’appareil circulatoire, dure au plus trois minutes, et on surveille attentivement vos réactions tout le long. Personnellement, j’aime mieux une saucette dans un spa classique ou un massage aux pierres chaudes.

Premier véritable centre de golf de la vallée, le Predator Ridge a inauguré son premier 18 trous en 1991 (il en compte maintenant 27). Certains de ses verts ont le profil de la courbe de rendement sur 10 ans du TSX : beaucoup de hauts et de bas. Et l’emplacement des trous a parfois le don de vous compliquer la tâche! Mais c’est tout de même un magnifique terrain, dans les collines près de Vernon.

Parmi les autres superbes parcours, citons The Bear et The Quail, dessinés par Jack Nicklaus et Les Furber, avec des allées qui serpentent à travers une forêt d’imposants pins et qui côtoient étangs et lacs. De son côté, le parcours The Harvest, qui se déploie le long de vergers au pied de collines, laisse plus de chances au joueur moyen. Il offre aussi une splendide vue sur le lac Okanagan.

Un employé du Predator Ridge a déjà vanté ainsi la vallée de l’Okanagan : « En avril, tu peux jouer une ronde de golf ici, puis conduire une heure pour profiter d’une des meilleures expériences de ski au monde. Avec les vignobles par-dessus le marché, là tu parles! »

Heatstroke Cycle vous propose de faire d’une pierre deux coups : découvrir les vins de l’Okanagan tout en prenant le temps d’admirer le paysage. Des vélos électriques sont offerts, pour ceux qui voudraient un peu d’aide pour gravir les côtes.


Récemment, j’ai eu le grand plaisir de faire la route des vins à vélo avec les gens de Heatstroke Cycle, à Osoyoos, un endroit coquet au bord du lac éponyme. La boutique loue des vélos traditionnels, ainsi que des vélos électriques. Si vous choisissez ces derniers, vous avez l’option de vous passer de l’assistance, mais personnellement, je vous la recommande pour les pentes prononcées! Heatstroke Cycle propose aussi des promenades vin et gastronomie. À la fin de la visite, vous vous estimerez chanceux de pouvoir pédaler pour brûler les calories!


Avec ses virevoltants, ses petits cactus et des étés plus secs que le martini de James Bond, l’extrémité sud de la vallée de l’Okanagan est un vrai désert. Le paysage est surprenant pour de nombreux visiteurs de l’étranger – et parfois même pour les Canadiens. Faites une visite du Osoyoos Desert Centre pour découvrir les étranges créatures de l’endroit : des grenouilles enfouies dans la terre desséchée en attendant la pluie et d’autres aux pattes dotées de mini pelles les aidant à creuser. Vous pourriez aussi croiser des serpents à sonnettes, mais en temps normal, ils se tiennent à distance.

A kayak ride on Osoyoos Lake is a great way to spend an afternoon in the sunny Okanagan region of British Columbia.


Situé sur les berges du lac Osoyoos, à deux pas des boutiques et des restaurants du centre-ville, le Watermark Beach Resort est l’endroit rêvé pour des vacances en famille, avec ses vastes chambres style appartement et sa belle piscine avec glissade d’eau pour les enfants. Le long du lac court un sentier idéal pour la marche du matin ou la promenade de fin de soirée. Le Watermark propose aussi un très bon restaurant, avec terrasse en saison.


Un peu moins chic – mais combien plus étonnant –, le Best Western Plus de Vernon enjambe une rivière. Celle-ci passe carrément à travers l’hôtel, qui présente aussi de grands arbres tropicaux et une piscine intérieure dans un décor luxuriant.

J’ai aussi un faible pour l’hôtel El Dorado de Kelowna, fondé en 1926, qui allie des chambres au goût du jour à un hall d’entrée qui séduit par son cachet d’antan. Doté d’une marina, l’établissement donne directement sur le lac et offre une vue grandiose.

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Images : Jim Byers

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